Låt oss snabbspola till slutet av nittonhundratalet för att träffa de gnagare som hjälper forskarna att klarlägga de komplicerade sambanden mellan föda och epigenetik. Det finns ett flertal gener som bidrar till pälsfärgen hos möss och en av dessa kallas agouti. Det finns flera varianter av agouti-genen, vilka ger olika pälsfärg genom att påverka nivåerna och typen av pigment i pälsen. Den mest intressanta varianten av agouti, åtminstone för epigenetiker, är känd som ”agouti viable yellow” eller förkortat, Avy.

Om Avy-genen har ringa eller ingen metylering så är den aktiv i alla celler och musen är gul. Dessa gula möss har dessutom med större sannolikhet problem med hälsan i form av fettma, diabetes och cancer. Om Avy-genen är höggradigt metylerad stängs den av i hela kroppen. Det betyder att musen är sot-brun till färgen och utan hälsoproblem, trots att den har exakt samma agouti-gen som den gula musen.

Mellan dessa båda extremer kan Avy vara metylerad i varierande grad och detta påverkar genens aktivitetsnivå. Resultatet är ett vackert spektrum av spräckliga möss i vilka Avy-aktiviteten till och med varierar från cell till cell. Genetiskt identiska syskon varierar i färg över detta spektrum på grund av epigenetiska variationer som etableras i fosterlivet. Och förutom pälsfärg; detta kastar ljus över födans betydelse för metylering.